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用小麥、玉米澱粉製的「生質塑膠」,對地球好嗎?

2021/11/03 顏寧(倡議專欄)

疫情逐步趨緩,最近朋友又紛紛約聚餐。一位許久不見的朋友興沖沖地跟我說,最近超商出了一款環保永續杯,每天都買咖啡的她表示,自己開心購入這款杯子,覺得可以為地球盡一份小小心力。

這個故事聽起來是否似曾相識?市面上許多標榜小麥、玉米澱粉或稻桿製作、聲稱環境友善或可分解的生質塑膠商品,你也眼花撩亂,不知道該選擇哪一款嗎?今天,我們就來談談生質塑膠究竟能不能分解,生質塑膠的利與弊,以及未來的趨勢。

 圖/unsplash
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生質塑膠,就代表可分解嗎?

生質塑膠(bioplastic),包含了兩種大家經常混淆的塑膠。第一種是以生物或生物的衍生物為材料,全部或部分使用可再生資源製成的生物基塑膠(bio-based plastic)。像是甘蔗、馬鈴薯、小麥、木薯、玉米澱粉或酵母,雖然是運用生物來源的材料,但不代表可以分解,全球有一半的生物基塑膠都是沒辦法分解的。

另一種則是生物可分解塑膠(biodegradable plastic),顧名思義,在特定環境下,可分解成水跟二氧化碳,有時還會留有部分殘留物。生物可分解塑膠,不一定是來自生物,也有可能是石油做的;雖然來自石油,但在特定環境下是可以分解的。

目前生質塑膠中有將近6成為可分解塑膠,主要用於取代一次用、拋棄式的塑膠製品,例如食品包裝。預測未來生物可分解的塑膠產量將持續成長,而含生物基、又是生物可分解的塑膠,則是歐洲火紅的新興產品。

 圖/unsplash
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可分解塑膠,得要有「環境」條件配套

剛剛提過,取之於自然的生物基塑膠,其實不一定可以分解。而生物可分解塑膠,才能在特定環境下分解為二氧化碳跟水。現在有三分之一的生物可分解塑膠,是由石油的副產品製作,另外三分之二則是用植物來源。以台灣來說,最常見的生物可分解塑膠材質是聚乳酸(PLA),像是蛋盒、超商的冰咖啡杯或速食店的沙拉碗,許多都是用PLA製作。

而什麼是「特定環境」呢?目前市面上有20多種的生物可分解塑膠,每一種材料特性不同,分解的條件都不一樣。以PLA來說,它在工業堆肥環境下,也就是溫度58度以上、在有氧菌群的協助下,58天可達84%的分解率。如果是在厭氧堆肥的狀態下,溫度58度、溼度在60%以上,30天後分解率可達60%。

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埋在自家後花園,就能分解了嗎?

長期關注海洋垃圾問題的美國環境組織「五大環流基金會(5 Gyres)」,跟我們有一樣的困惑。於是,他們蒐集市面上號稱「環保、可分解、自然材質、環境友善」的商品,包括塑膠袋、紙尿布、吸管和叉子湯匙等餐具等。他們埋在自家後院土裡跟沉在海裡,放6個月、12個月和24個月,看它們到底是不是跟廠商宣稱的一樣,可以完全回歸大地。

基本上,家庭堆肥的溫度很難達到工業堆肥(58oC)的條件。我們文章一開始提到超商推出的「永續環保杯」,其材料在厭氧堆肥情況下,溫度58度、溼度50%至60%,160天可達90%的分解率。但在一般土壤環境中,28天只有7%的分解率。回到五大環流基金會做的實驗,有些產品的確如其所宣稱,達到完全分解或有部分分解;但亦有許多產品掩埋過後仍完好如初。

開生質塑膠埯埋實驗出土,出土的蛋盒還是完好如初沒有被分解。 圖/聯合報系資料...
開生質塑膠埯埋實驗出土,出土的蛋盒還是完好如初沒有被分解。 圖/聯合報系資料照片(季相儒攝影)

生質塑膠埯埋實驗出土,出土的番茄盒、飲料杯、蛋盒還是完好如初沒有被分解。 圖/聯...
生質塑膠埯埋實驗出土,出土的番茄盒、飲料杯、蛋盒還是完好如初沒有被分解。 圖/聯合報系資料照片(季相儒攝影)

雖然目前已有許多廠商著手研發,可以在「家庭堆肥」下分解的生物可分解塑膠。不過,可分解塑膠的種類繁多,每種分解條件都不同,一旦成為需被丟棄的垃圾,一般社會大眾很難區分到底要如何處理手上的塑膠製品。另外,台灣目前也沒有工業堆肥的循環系統,一旦民眾不慎將生物可分解塑膠與一般塑膠一起回收,還會成為雜質,降低回收效率。

也就是說,即使生物可分解塑膠的初衷是希望對環境友善,但以台灣而言,若沒有完善的堆肥系統,最後還是以一般垃圾處理。換言之,生物可分解塑膠並沒有解決濫用塑膠的問題。

從原料到回收 可分解塑膠大挑戰

由於世界各國紛紛宣佈減塑政策,產業預測在2025年,由石油製成的傳統塑膠將萎縮15%至20%,而亞洲和歐洲則會成為最大的生質塑膠市場,其中又以生物可分解塑膠的走勢看漲。而全球第六大的塑膠製造巨頭-台塑,更在今年七月的股東會上宣佈,未來會停止生產一次用的民生塑膠製品,進而投入生產可分解塑膠。

生質塑膠因使用可再生的生物來源,可降低我們對化石燃料的依賴,也有助於人類朝向2050年淨零碳排的目標。但是,生物可分解塑膠和傳統塑膠外觀幾乎沒有差異,消費者難以辨視以及後續缺乏處理場域,仍是目前台灣使用生質塑膠的一大挑戰。

延伸閱讀

>>解決海洋塑膠,可能有另一個「全球公約」嗎?

>>地球「塑」命?塑膠攻上聖母峰!鯊魚肚也有塑膠!

>>你丟對垃圾了嗎?100%回收的4大盲點


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顏寧

海洋說書人。因航行而開始喜歡海洋,目標是成為一位海洋博物學家!現為澄洋環境顧問執行長。

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