「北極熊之都」也快撐不住!加拿大5年內減少27%

北極熊數量減少的狀況正在加速。 圖/美聯社
北極熊數量減少的狀況正在加速。 圖/美聯社

根據加拿大政府本週發布的報告,西哈德遜灣(Western Hudson Bay)的北極熊數量在短短5年內減少27%,顯示北極熊受到氣候變遷影響。

每年秋季,住在西哈德遜灣沿岸的北極熊遷徙回到海冰面上時,都會經過亞北極圈的曼尼托巴省(Manitoba)旅遊勝地邱吉爾鎮(Churchill)。這不僅讓這群北極熊成為全球最佳的研究對象,也成了遊客最愛探訪的寵兒,每年替當地帶來720萬加幣(約新台幣1.6億元)的經濟收益。

然而,努納戊特特區(Nunavut)政府評估發現,此區2021年只有618頭北極熊,比1980年代減少約50%。

非營利組織「國際北極熊中心」(Polar BearsInternational)首席研究科學家懷特曼(JohnWhiteman)說:「就某種程度而言,這令人感到震驚。真正發人省思的是,除非海冰面積停止消失,否則這種(北極熊)數量減少的狀況,預估最終將導致……滅絕。」

北極熊仰賴海冰捕獵,蹲守冰面上海豹的呼吸孔來獵捕牠們。然而,北極地帶暖化的速度現在是全球其餘地區的4倍快。哈德遜灣周遭的季節性海冰在春天的融化時間提早了,在秋天結冰的時間卻又延後了,導致北極熊更長時間沒有食物可吃。

科學家提醒,目前還不清楚北極熊數量減少與哈德遜灣海冰消失是否直接相關,因為過去5年來,有4年的海冰狀況相對良好。然而科學家表示,氣候變遷導致當地海豹數量減少,可能連帶造成北極熊數量驟減。

獨立野生動物生物學家艾特金森(StephenAtkinson)說,有些北極熊可能移居他地,但「成年公北極熊的數量或多或少維持不變,導致總數量驟減的原因是未成年公熊與成年母熊的數量減少」。

艾特金森替努納戊特特區政府領導北極熊的數量研究計畫。他表示,這樣的數量變化不符合北極熊遷移出西哈德遜灣的想法。

亞伯達大學(University of Alberta)北極熊科學實驗室(Polar Bear Science Lab)領導人德洛契爾(AndrewDerocher)說:「2021年出生的小北極熊很少。我們觀察到北極熊緩慢老化現象,當海冰狀況不佳時,年紀較大的北極熊較為脆弱,導致死亡率攀升。」

同樣令科學家擔憂的是,這份報告顯示北極熊數量減少的狀況正在加速。在2011年到2016年,北極熊數量僅減少11%。

全球有19個北極熊棲地,遍布於俄羅斯、美國阿拉斯加州、挪威、格陵蘭與加拿大,但西哈德遜灣是當中位置最南的地點,科學家預測當地的北極熊可能會最快消失。


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